Benvenuti nel West!
Calamity Jane (1852 - 1903) - Una donna come nessun'altra

Calamity Jane (1852 - 1903) - Una donna come nessun'altra

lettura - parole

align="justify">

Figura romantica e incarnazione della donna emancipata, la storia di Martha Canary è a metà tra mito e realtà in una epoca brutale, quella delle conquiste dell’Ovest.

Calamity Jane (1852 - 1903) - Una donna come nessun’altra

Martha Jane Canary, «Calamity Jane», verso la fine del 1880

Un look atipico

Un cappotto troppo largo in camoscio, a frange, con una cintura di pelle. Un pantalone in cuoio altrettanto informe ricade sui suoi stivaletti. Un cappello di pelle dai bordi larghi, posto di lato, su una capigliatura intrecciata che si sa rossa. Soprattutto, un fucile Winchester tenuto come prolungamento del suo braccio. Questa istantanea ha scatenato le fantasie su questa donna che tutti chiamano ancora Calamity Jane. Icona leggendaria del Far West, al punto che Morris e René Goscinny le consacrano un album della loro saga Lucky Luke, è stata di quei ribelli che sarebbe facile definire femminista d’avanguardia.

Discernere verità dall'inganno e dalle voci.

Tutti i biografi seri che si sono impegnati a ripercorrere la vita della donna più nota del Grande Ovest hanno incontrato questo scoglio. Anche Calamity Jane non ha esitato ad abbellire le sue imprese e a negare i suoi forfait nella sua autobiografia del 1896, in gran parte «ghostwrited». Ma i pochi testi seri esistenti, preziosi, permettono un tuffo nella psiche della nostra eroina.

Calamity Jane (1852 - 1903) - Una donna come nessun’altra

Calamity Jane nel 1880

«L'inizio di vita piuttosto tradizionale di Martha Canary non dava alcun indizio su cosa sarebbe diventata dopo la sua adolescenza», scrive lo storico americano specialista del Grande Ovest Richard Etulain in Calamity Jane, a Reader’s Guide (1). È nata nel 1856, probabilmente il 1º maggio, vicino a Princeton, nel Missouri. I suoi genitori, Robert e Charlotte, erano contadini, proprio come i suoi nonni paterni. Un censimento ufficiale del 1860 rivela un padre letterato e una madre che non lo era. La loro terra e il loro patrimonio valevano 1.900 dollari dell'epoca (cioè più di 54.000 dollari attuali).

Grazie al giornalista biografo Duncan Aikman, che si è recato a Princeton negli anni '20 per interrogare conoscenti e amici sulla famiglia Canary, sappiamo che Martha, da bambina, era già considerata un maschiaccio. Ma fu soprattutto sua madre, Charlotte, a segnare le menti dei vicini.  «I suoi abiti colorati che attiravano l'occhio, i sigari che fumava, la sua capacità di bere (talvolta fino all'ebbrezza) la distinguevano dalle madri integre, innocenti ed estranee a tutte queste azioni», riferisce Richard Etulain. Morì probabilmente nel 1866 a Blackfoot City, nel Montana, durante un lungo viaggio verso ovest, dopo che lei e suo marito furono espropriati delle loro terre. Vivendo in grande povertà, il padre vedovo morì un anno dopo, nella regione mormone di Salt Lake City.

A 11 anni, la giovane Martha si ritrova orfana, a capo di suo fratello e di sua sorella. Per sopravvivere, li affida a dei contadini mormoni nello Utah e parte da sola per battere le tracce dell'America ancora selvaggia. Dal 1868 al 1875, l'adolescente esce dai radar storici, destreggiandosi tra i lavoretti di baby-sitter, di sorvegliante e di operaia nelle miniere del Wyoming. Molti anni dopo, racconterà di aver lavorato anche per le compagnie ferroviarie che spingono il confine sempre più ad ovest.

Calamity Jane (1852 - 1903) - Una donna come nessun’altra

Stivaly Cowboy Donna

In Calamity Jane, Memorie dell'Ovest (2), Grégory Monro scrive: «Questa adolescenza passata nel Wyoming indurisce molto presto la giovane Martha, che si integra rapidamente con la vita dell'Ovest selvaggio. Vero maschiaccio, impara a cavalcare, a maneggiare il lazo, a vivere giorno per giorno girovagando di città in città. [... ] Questa ragazza senza accompagnatore, che fuma, beve e giura, non passa inosservata.»  Il suo comportamento estroverso l'isola dalle altre donne, per le quali non è frequentabile. 

«Secondo la sua autobiografia, Calamity avrebbe trascorso diversi anni nell'esercito, dove si sarebbe arruolata nel 1870 travestita da uomo e avrebbe compiuto prodezze, in particolare a fianco del terribile generale George Armstrong Custer, del famoso settimo reggimento di cavalleria e una figura delle sanguinose guerre indiane,» si legge anche nell'opera di Monro. Lo storico Richard Etulain, tuttavia, assicura che non è stata trovata alcuna prova della sua presenza tra le fila di Custer.

 

A Deadwood, un idillio con Wild Bill Hickok

Nel 1875, riesce ad integrare, clandestinamente, una spedizione governativa verso le Black Hills in cerca d'oro. Questa avventura segna il passaggio di Martha Canary verso «Calamity Jane», soprannome acquisito durante questa campagna. Questa volta, le prove storiche esistono. I suoi compagni di viaggio già la descrivono come  «folle d’avventura», Più di tutti gli uomini al comando. Queste montagne del Sud Dakota, teatro di un'epica corsa all'oro, sono anche terre sacre indiane rivendicate dai Lakota. Per i coloni dei giovani Stati Uniti, si trattava innanzitutto di un futuro giacimento che l'esercito garantirà rapidamente a prezzo di estreme violenze. Calamity Jane, testimone attiva di questa epoca cerniera nell'annientamento delle comunità amerindie, vi accompagnò più volte il generale Crook. Nel giugno 1876, la si vide anche nelle baracche di Fort Laramie, celebrando a grandi rinforzi di alcool la sua uscita di prigione per un furto di vestiti per il quale fu giudicata  «non colpevole». Allora non sa che qualche settimana più tardi l'aspetta un incontro che occuperà un posto importante nella sua leggenda.

Calamity Jane (1852 - 1903) - Una donna come nessun’altra

Su un treno diretto a Deadwood, base corrotta per i minatori venuti a fare fortuna nelle Black Hills, incontra Wild Bill Hickok. La sua presunta storia d'amore appassionato con quest'uomo spesso dipinta come un Robin Hood dal grilletto facile, animerà numerosi articoli sulla vita di Calamity. Si stenta tuttavia a trovarne delle prove storiche. È anche molto difficile confermare, o meno, il passato di prostituta dell'avventuriera. "I saloon  notturni e i bar da ballo, i teatri [...] offrivano posti a un gruppo molto ristretto di donne come hostess, comiche e 'dance-hall girls'", descrive Richard Etulain nel suo libro. Calamity ha lavorato in diversi di questi stabilimenti, ma soprattutto al Gem, gestito dal famigerato manager Al Swearengen, che ha trasformato il teatro in un 'famigerato covo del peccato'". Nonostante alcune prove circostanziali, è impossibile essere certi che abbia lavorato lì come prostituta.

Questo lato sulfureo della donna americana è stato controbilanciato da storie che la descrivono come una Madre Teresa in stile Western. A Deadwood, non solo frequentava i saloon, ma lavorava anche come infermiera e balia. Uno dei suoi ruoli più notevoli fu durante una devastante epidemia di vaiolo. In un articolo, è stata descritta come "un angelo perfetto mandato dal cielo quando tutti gli uomini erano malati". In un altro, è stata descritta come "una grande amica in tempi difficili". "Se qualcuno si ammalava o era ferito, lei si prendeva cura di loro fino a quando non stavano meglio".

A partire dal 1875 e nel giro di tre anni, Martha Canary passò dall'essere una sconosciuta a una celebrità nazionale sulla stampa. Diverse biografie e romanzi hanno parlato di lei anche prima della fine del secolo. Orgogliosa di questa fama improvvisa, straordinaria per una donna del suo tempo, lei stessa riempì la sua leggenda di racconti fantastici che spesso superavano la verità. Le sue tournée con il Wild West Show, una rivista itinerante guidata dal truculento Buffalo Bill, contribuirono a gonfiare la sua mitologia.

Una finta ragazza nascosta e una lettera bufala

Quando Calamity morì il 1° agosto 1903 nel Sud Dakota, le fu dedicato un necrologio sul New York Times. Decenni dopo, un annuncio cambiò l'immagine che il mondo aveva di questa donna del selvaggio West. In una clamorosa apparizione al programma We the People di CBS Radio a New York il 6 maggio 1941, la 68enne Jean McCormick si presentò come la figlia nascosta dell'eroina del West. Come prova, porta con sé una collezione di lettere che sua madre le avrebbe inviato. Nelle pagine, pubblicate dalle Editions du Seuil (3), scopriamo una Calamity infelice, tormentata dal dolore di aver dovuto abbandonare il suo bambino poco dopo la sua nascita. Questa vita è un lungo, orribile incubo", dice. Questo paese è bello, ma comincio a odiarlo perché mi ha portato via tutto quello che ho amato. Mi ha portato via Bill, per questo ho dovuto lasciarti. Mi ha distrutto, questo paese. Non sono vecchio, Janey, ma mi sento come se fossi alla fine della mia vita. Lasciata alle cure di Jim e Helen O'Neil, una coppia inglese benestante che non può avere figli, la piccola Janey non conoscerà la vera identità di sua madre fino alla sua morte. Molti volevano credere in questo nuovo lato più materno, quasi femminista, di Calamity Jane. Ma circa sessant'anni dopo, l'imbroglio delle lettere non è più in dubbio negli Stati Uniti: "Una truffa dall'inizio alla fine", ha detto Leonard Jennewein, uno storico del Sud Dakota. Alcune parole di questa corrispondenza "falsa", tuttavia, ritraggono perfettamente questo personaggio tormentato e affascinante della sanguinosa conquista dell'Ovest: "Porto con me molti segreti, Janey. Quello che sono e quello che avrei potuto essere. Non sono così nero come mi hanno dipinto".

(1) Calamity Jane, a Readers' Guide, Richard Etulain, 2015, University of Oklahoma Press.

(2) Calamity Jane: Memoirs of the West, Gregory Monro (Hoëboeke, 2010).

(3) Lettere a sua figlia, Calamity Jane (Seuil, 1979).

Leggi di più: Calamity Jane


Lascia un commento

Si prega di notare che i commenti sono soggetti ad approvazione prima di essere pubblicati

Newsletter

    Iscriviti per ricevere i nostri articoli direttamente nella tua casella di posta elettronica.