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George Armstrong Custer (1839 - 1876) Una figura controversa

George Armstrong Custer (1839 - 1876) Una figura controversa

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I primi anni di Custer

George Armstrong Custer nacque a New Rumley, Ohio, il 5 dicembre 1839. Custer faceva parte di una grande famiglia allargata, e trascorse parte della sua giovinezza nel Michigan, con una sorellastra e suo marito, e avrebbe considerato lo stato la sua casa adottiva.

Frequentò le scuole del Michigan e insegnò per un breve periodo. Nonostante il suo umile background e le sue indiscrezioni giovanili, un membro del Congresso del Michigan assicurò a Custer un posto all'Accademia Militare degli Stati Uniti a West Point quando aveva 18 anni.

Custer arrivò nel 1857. Pur essendo intelligente e talentuoso, respinse il sistema disciplinare dell'Accademia e fu uno studente pigro. Fu quasi espulso diverse volte. Ha accumulato 726 demeriti in soli quattro anni - una delle quantità più alte nella storia di West Point - e si è laureato per ultimo nella sua classe, una posizione comunemente conosciuta come the “goat.”

Nonostante il suo record non impressionante, l'esercito degli Stati Uniti aveva disperatamente bisogno di ufficiali per servire nella guerra civile appena iniziata. Fu nominato sottotenente e si stabilì a Washington, D.C.

George Armstrong Custer

 

Il 'ragazzo generale' della guerra civile

Custer ebbe il suo primo assaggio di guerra poche settimane dopo la sua laurea, nella Prima battaglia di Bull Run nel luglio 1861, dove si guadagnò l'attenzione del generale George McClellan.

Ben presto si unì allo staff di McClellan e combatté durante la Campagna della Penisola, iniziata nella primavera del 1862.

Custer si guadagnò una reputazione sia per il coraggio che per la sfacciataggine. Divenne anche noto come un cacciatore di pubblicità, cogliendo ogni occasione per mettersi di fronte alle telecamere e ai giornalisti che documentavano la guerra.

Nell'estate del 1863, il ventitreenne Custer fu promosso a generale di brigata dei volontari e prese il comando della Brigata del Calvario del Michigan. Poco dopo, iniziò a sfoggiare un'insolita e sgargiante uniforme, che gli portò ancora più attenzione.

Custer giocò un ruolo chiave nella battaglia di Gettysburg, impedendo al generale J.E.B. Stuart di attaccare le truppe dell'Unione e successivamente catturando i confederati in fuga verso sud dopo la vittoria dell'Unione.

Ma la sua brigata perse più di 250 uomini, la più alta di qualsiasi unità di cavalleria dell'Unione. Le unità di Custer avrebbero continuato ad accumulare un numero sproporzionato di perdite per tutta la guerra.

 

George e Libbie

George e Elizabeth "Libbie" Bacon si erano incontrati brevemente da bambini nel Michigan. Si innamorarono quando Custer tornò a casa in licenza nel 1862.

Libbie proveniva da una ricca e importante famiglia locale, ma Custer era ancora lontano mesi dalle azioni militari che lo avrebbero portato alla fama. Nonostante le perplessità del padre di lei, la coppia si sposò nel dicembre 1862.

george custer e libbie


Erano devoti l'uno all'altra, anche se il gioco d'azzardo e le possibili relazioni di Custer misero alla prova il loro rapporto. A differenza della maggior parte delle mogli dei militari dell'epoca, Libbie accompagnava volentieri Custer nelle sue missioni, ed entrambi si scrivevano costantemente quando erano separati.

La coppia non ebbe figli. Invece, riversarono i loro sforzi congiunti nel far crescere la fama di Custer. Tennero regolari saloni nelle loro case e coltivarono i giornalisti dell'Est.


Custer ad Appomattox

Nel 1864 combatté a fianco del maggior generale Philip Sheridan nella campagna della Shenandoah Valley e apparve sulla copertina di Harper's Weekly. Dopo essere stato trasferito a Petersburg, lui e i suoi uomini presero parte alla battaglia di Appomattox Court House che pose fine alla guerra nella primavera dell'aprile 1865.

Guidò un'audace incursione di cavalleria negli ultimi giorni della guerra, che fu coperta dai giornali nazionali, e ricevette la sua ultima promozione della guerra, a maggior generale dei volontari.

Era presente alla resa di Lee, e Phil Sheridan più tardi regalò il tavolo su cui era stata firmata la resa alla moglie di Custer, Libbie, come riconoscimento del servizio del marito nella guerra.

Nonostante abbia servito dai primi giorni della guerra fino alla sua fine, Custer rimase notevolmente illeso, cosa che lui e altri attribuirono a quella che lui chiamava "la fortuna di Custer".


Custer nel West

Custer servì nel sud-ovest subito dopo la guerra, dove si scontrò con le sue truppe. Considerò brevemente di lasciare l'esercito per perseguire opportunità commerciali o candidarsi a una carica politica, ma quando un nuovo 7° reggimento di cavalleria fu creato per perseguire gli obiettivi americani nel West, Custer ne assunse il comando come tenente colonnello.

Custer e Libbie arrivarono in Kansas nell'autunno del 1866, e Custer partecipò a una campagna contro i Sioux e i Cheyenne la primavera successiva. Quando un gruppo di soldati americani fu massacrato dai nativi americani, alcuni uomini di Custer lo accusarono di aver abbandonato le sue truppe. Questo risentimento avrebbe poi avuto conseguenze devastanti.

Poco dopo, fu sottoposto alla corte marziale per aver lasciato il suo comando per visitare Libbie. Condannato a un anno di licenza senza paga, i Custer tornarono nel Michigan. Ma nell'autunno del 1868, Custer era tornato, con Phil Sheridan che aveva sostenuto il suo ritorno anticipato per combattere nelle guerre indiane.

Nel novembre del 1868, Custer guidò un'incursione in un campo Cheyenne lungo il fiume Washita in quello che oggi è l'Oklahoma. Ci furono disaccordi sull'affermazione di Custer di aver ucciso un numero significativo di guerrieri, ma fu la prima vittoria significativa dell'esercito nella regione, e portò a Custer maggiore fama.

 

fibbie-per-cinture

Nel 1875, il presidente Ulysses S. Grant ordinò a tutti i Sioux di lasciare le Black Hills del Sud Dakota e del Wyoming entro la fine del gennaio successivo. Ben sapendo che non sarebbero stati in grado di fare il viaggio durante un inverno rigido, il governo pianificò di usare questo come una scusa per espandere le ostilità.

Queste azioni infransero i termini del trattato di Fort Laramie del 1868, che aveva riconosciuto le Black Hills come terra Sioux. Ma nel 1874, l'oro era stato scoperto nella regione - grazie a una spedizione mineraria guidata da Custer - e il governo degli Stati Uniti voleva rimuovere definitivamente i Sioux. Tra coloro che resistettero all'aggressione americana c'era Sitting Bull, un capo Hunkpapa Lakota e uomo santo.


La fortuna di Custer si esaurisce a Little Big Horn

Custer quasi non combatté nella campagna che lo portò alla morte. Dovendo guidare il 7° Cavalleria quando partì per la sua campagna contro i Sioux quella primavera, Custer fu invece coinvolto nelle controversie che travolgevano la presidenza di Ulysses S. Grant.

La sua testimonianza ad un'udienza del Congresso a Washington, D.C., implicò diversi membri dell'amministrazione, incluso il fratello di Grant. Custer si danneggiò ulteriormente facendo trapelare ulteriori dettagli alla stampa.

Un Grant furioso rimosse Custer dal comando e lo fece brevemente arrestare quando cercò di tornare dalle sue truppe. Solo dopo l'intervento di diversi generali di alto rango fu permesso a Custer di tornare al suo posto.

A metà maggio iniziò la campagna degli Stati Uniti, nello stesso momento in cui un grande gruppo di tribù Lakota Sioux, Cheyenne e Arapaho stavano convergendo per una riunione convocata da Sitting Bull e a cui partecipava Crazy Horse. Si stima che circa 2.000 fossero riuniti in un campo lungo il fiume Little Bighorn in quello che oggi è il Montana.


L'ultima posizione di Custer

Il 25 giugno, dopo diversi giorni di marcia, gli esploratori di Custer avvistarono il campo. Temendo che i nativi americani potessero fuggire, Custer scelse di proseguire con un attacco immediato. Divise le sue truppe in tre battaglioni, che dovevano attaccare il campo da direzioni diverse.

Custer e i suoi 210 uomini si diressero a nord, nella battaglia di Little Bighorn, per non essere più visti vivi. L'azione degli altri comandanti di battaglione è stata impantanata nella controversia. Il maggiore Marcus Reno era uno degli ufficiali che covava risentimento contro Custer per l'incidente del 1867 che portò al massacro delle truppe di Custer.

little big horn

Dieci anni dopo, nella battaglia di Little Bighorn, Reno vacillò, ordinando ai suoi uomini di mettersi in salvo al primo segno di attacco indiano. Il capitano Frederick Benteen, incaricato di impedire la ritirata dei Sioux, si incontrò presto con Reno.

I due comandanti non si precipitarono in aiuto di Custer, il che portò a speculare sul fatto che avessero avuto un ruolo nella sua morte.

I corpi di Custer e dei suoi uomini, che includevano i suoi due fratelli, non furono trovati per due giorni. Custer fu scoperto nudo, ma senza scalpi, con una pallottola al petto e alla fronte.

Gli unici "sopravvissuti" furono un esploratore indiano e un cavallo della cavalleria, Comanche, che sarebbe diventato un simbolo delle perdite americane di quel giorno. La battaglia stessa potrebbe essere durata fino a due ore, dato che gli americani hanno affrontato una forza Sioux ben equipaggiata e armata con potenti e letali fucili a ripetizione.


L'eredità di Custer

La notizia dell'ultima battaglia di Custer sbalordì la nazione. La sua morte a soli 36 anni lo rese un martire, con storie di giornale, articoli, libri, pubblicità e film di Hollywood che glorificavano la sua vita e la sua carriera.

La principale tra coloro che ne bruciarono la fama fu Libbie Custer, che passò la sua vedovanza a scrivere una serie di best-seller sulla sua vita, continuando a coltivare la sua eredità per più di 50 anni fino alla sua morte nel 1933.

Come l'opinione popolare sul maltrattamento dei nativi americani da parte dell'America si è spostata, così ha fatto l'atteggiamento verso Custer, che rimane una figura altamente controversa.

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